Da Alberto Contador i elvte time meldte sin ankomst i 2014-udgaven af Vuelta a España, startede spekulationerne. Kan han være i god nok form til at blande sig i topstriden allerede? Hans tilstedeværelse gør i hvert fald ikke løbet mindre spændende. Blandt cykelsportens stærkeste etapeløbs-ryttere er det vel egentlig kun Vincenzo Nibali, man savner, og feltet vrimler med gode navne. Vi har set lidt på, hvem vi tror på i den 69. udgave af Spaniens største cykelløb.

Nairo Quintana

Nairo Quintana - en af storfavoritterne i Vuelta a Espana 2014

Nairo Quintana i den lyserøde førertrøje i Giro d’ Italia 2014

Movistars colombianske guldfugl fulgte den flotte 2. plads fra Tour de France 2013 op med en flot sejr i Giro d’ Italia i år. Hans plan for sæsonen har hele tiden været at droppe Tour de France og sætte alt ind på at gøre det godt i de to andre Grand Tours. Flere ting taler for, at Vueltaen i år meget vel kunne blive Quintanas. Han har vist, at han kan præstere i de store etapeløb, og han har gennem sin korte karriere hentet imponerende resultater netop i Spanien: En 4. og en 5. plads, samt en bjergtrøje i Katalonien Rundt, den samlede sejr i Baskerlandet Rundt sidste år, samt i de mindre etapeløb Vuelta a Murcia (2012) og Tour de San Luis i år. Som rytter på et spansk hold har han naturligt nok en del løb i Spanien i løbet af en sæson, og det betyder samtidig, at han næsten er på hjemmebane her. Hans hold udgøres af stærke ryttere som Beñat Intxausti, Alejandro Valverde og Igor Anton, der også kan være gode hjælpere for Quintana, når det går opad. Og det gør det i dén grad i Vuelta a España 2014!
Man kunne spekulere lidt på, om Quintana bevidst har fravalgt Tour de France i år for på bedst mulig vis køre sig selv i stilling til en plads i det fornemme selskab af ryttere, der har vundet alle tre Grand Tours. Vincenzo Nibali blev med sin Tour-sejr i år den blot 6. rytter, der har præsteret dette. Måske har Quintana tænkt, at han hellere må fokusere på Giro’en og Vueltaen, mens de andre store kanoner slås om, hvem der skal blive de kommende års Tour-konge? Hvem ved? Med sine blot 24 år ved Quintana, at hans tid i Touren skal nok komme.
Men den vigtigste grund til at Quintana bør være absolut storfavorit: Quintanas sæson er forløbet planmæssigt frem mod Vueltaen, og man må forvente, at han stiller til start i topform.

Chris Froome

Chris Froome - Skal Vuelta a Espana 2014 redde hans sæson?

Chris Froome – er han i form i Vuelta a Espana 2014 bliver han svær at slå.

For Chris Froome blev sæsonen ødelagt, da han styrtede i Tour de France og måtte udgå. Hele hans sæson var lagt op til et forsvar af Tour-titlen fra 2013, og alle havde set frem i mod en super-duel med Alberto Contador. En Vuelta-sejr ville være et kærkomment plaster på såret for Froome og for Team Sky generelt. Begge trænger voldsomt til succes på landevejene. Froome var suveræn i Tour’en sidste år, og siden har han måttet finde sig i favoritrollen, når han har stillet til start i et etapeløb. At Team Sky har fravalgt 2012-Tour-vinderen Bradley Wiggins som støtte til Froome i dette års Vuelta kan synes mærkeligt. Wiggins ville være nyttig i holdstidskørslen på første etape – selvom den kun er på 12 km – og han har vist, at han også kan køre opad. Når det går opad, må Froome nok håbe på gode ben hos bomstærke Mikel Nieve.
Udover hold-enkeltstarten på første etape, er der også to enkeltstarter i år. Dette taler umiddelbart til Froomes fordel, men man skal lige huske på, at den sidste af dem kun er på 10 km. Den første enkeltstart er på 34 km og ligger på 10. etape. Her vil Froome givetvis distancere Quintana, men spørgsmålene er: Hvor meget, og vil det være nok? I Tour’en sidste år slog Froome Quintana med lige over et minut på enkeltstarten – den var 32 km lang. Er Froome stærk nok til at sidde med Quintana, når det bliver stejlt? Kan han holde sine tidstab i bjergene på omkring et minut i alt, er han formentlig i en særdeles gunstig position til den samlede sejr.

Alberto Contador

Alberto Contador vandt Vuelta a Espana i 2012

Alberto Contador kører fra Rodriguez og co. i Vuelta a Espana 2012.

Med sin sene klarmelding kastede Alberto Contador en potentiel kæp i hjulene på de store favoritter. Nu er der endnu én, man er nødt til at tage alvorligt og holde øje med. Selvom han ikke er i form, når løbet starter, kan han meget vel spille en stor rolle, når han får kørt sig i form. Han stiller op uden nogen som helst form for pres, men de øvrige favoritter kan ikke tåle at give ham for meget snor.

Mange har talt om, at han, da han vandt Vueltaen i 2012, kun akkurat var kommet på cyklen igen efter sin dopingdom, og at han derfor måske kunne lave samme trick i år. Men man skal nok lige huske på, at Vueltaen dét år ikke kunne mønstre samme stjernebesatte felt som i år. I 2012 var de værste konkurrenter Alejandro Valverde og Joaquim Rodriguez, og med al respekt for de to er de ikke på samme niveau som fx. Froome og Quintana må formodes at komme med i år. Men måske en etapesejr eller to, en bjergtrøje, og måske en top-10 placering til Contador er ikke utænkeligt.

Rigoberto Uran

Rigoberto Uran kan sagtens være et godt bud på en sejr i Vueltaen i 2014.

Rigoberto Uran fik en flot 2. plads i Giro d’ Italia i 2014 – kun slået af Quintana.

Den stærke colombianer kan meget vel blive Vuelta a España 2014s helt store overraskelse. Ligesom landsmanden Quintana har han valgt at fokusere på Giro’en og Vueltaen i år, og han blev nummer to i årets Giro med små 3 minutter op til Quintana. Han fik endda 4 dage i den lyserøde førertrøje, inden han måtte aflevere den til Quintana efter 16. etape, hvor han blev sat med over fire minutter af Quintana.

Hvis han kan undgå at få en dag som den, kunne det se lovende ud for Uran, der kører en ganske habil enkeltstart.

 

 

Joaquim Rodriguez

Joaquim Rodriguez

Joaquim Rodriguez.

Rodriguez skal med på listen. Mest fordi Vueltaen i år har mange og stejle bjerge – og det er der, Rodriuez er bedst. Han har tit været med fremme i de store etapeløb og faktisk været på podiet i alle tre Grand Tours – og i år sluttede han øverst på sejrsskamlen i Katalonien Rundt, så han har tanket selvtillid på hjemmebanen op til Vueltaen.

Problemet for Rodriguez er de to enkeltstarter, så han skal tage meget tid fra de øvrige favoritter i bjergene for at få den samlede sejr.

Cadel Evans

Den tidligere Tour-vinder er en rytter, man aldrig må afskrive. Selvom han blev kørt agterud i Giro’en af colombianerne i år, er australieren en meget erfaren og snu rytter, der kender sig selv og sine stærke og svage sider.

Cadel Evans - erfaren og snu, og stærk på enkeltstarten.

Cadel Evans.

Han kan temmelig sikkert ikke køre med de stærkeste, når det bliver rigtig stejlt, men han bør have erfaring nok til at undgå at gå i panik, men i stedet forsøge at minimere tidstabet. Og på enkeltstarten kan han stadig presse ryttere som Quintana og især Rodriguez. Og man må heller ikke negligere, at hans hold BMC er ret stærkt, især hvis de stiller med ryttere som Samuel Sanchez og Danilo Wyss i topform.

I anden og tredje række finder vi ryttere, hvis styrke det kan være svært at vurdere før starten er gået i Jerez. Og måske i virkeligheden først, når rytterne rammer bjergene. Sidste års vinder Chris Horner vil formentlig ikke kunne gentage succesen med den modstand, han vil møde i år, men han er et muligt bud på en top-10-placering. Canadieren Ryder Hesjedal viste med sin Giro-sejr i 2012, at han kan gøre det godt i et langt etapeløb, og amerikanernes store fremtidshåb, Andrew Talansky, har tidligere bevist, at han også kan køre et godt etapeløb. Det gjorde han fx med 2. pladsen i Paris-Nice i 2013 og sejren i Critérium du Dauphiné i år, hvor han bl.a. besejrede Alberto Contador, Vincenzo Nibali og Chris Froome. Begge to er også gode bud på top-10 placeringer i Vuelta a España 2014, der tegner til at blive et af cykelsæsonens mest spændende løb.